Dạo quanh một khu công nghiệp ở ngoại ô Singapore chắc chắn bạn sẽ thấy một toàn nhà của một hãng công nghệ Đức có tên Infineon. Trong năm 2011, Intel đã mua lại mảng không dây của hãng này và đổi tên nó thành Intel Mobile Communications.

intel-1.jpg


CEO Intel với một nguyên mẫu smartphone sử dụng SoFIA trên tay

Bên ngoài tòa nhà vẫn còn thương hiệu của Infineon, nhưng bên trong có những tầng riêng cho Intel và những bộ phận còn lại của Infineon. Văn phòng Singapore này là ngôi nhà của SoFIA, viết tắt của "Smart or Feature phone with Intel Architecture" (Smartphone hoặc điện thoại cơ bản với kiến trúc Intel), một công nghệ nắm giữ chìa khóa hướng tới tương lai của Intel và là nỗ lực tham gia vào thế giới di động của hãng này.

SoFIA là gì?

intel-2.png

Được công bố vào cuối tháng 12/2013, SoFIA là một hệ thống vi xử lý (SoC) di động mới sẽ được ra mắt cuối năm nay. Được thiết kế cho điện thoại smartphone giá rẻ, mảng thị trường đang phát triển mạnh mẽ, SoFIA sẽ khiến doanh thu của Qualcomm và MediaTek bị hao hụt.

Intel đã tích hợp hai lõi xử lý Atom Silvermont và modem 3G vào thiết kế SoC SoFIA dựa trên quy trình 28nm. Một phiên bản lõi tứ hỗ trợ kết nối 4G LTE sẽ được ra mắt ở giai đoạn sau. Intel từ chối tiết lộ thêm về hiệu suất của SoFIA, họ chỉ nói rằng hy vọng nó sẽ ngang bằng với những gì mà các đối thủ đang cung cấp.

Vì chỉ có hai lõi xử lý nên smartphone giá rẻ sở hữu chip SoFIA sẽ chỉ có những tính năng cơ bản và trải nghiệm người dùng ở mức hợp lý nhưng mức giá của chúng thì cực kỳ phải chăng. "SoFIA sẽ mở đường cho những smartphone giá chỉ 50 USD tại các thị trường đang phát triển như Indonesia", người phát ngôn của Intel tuyên bố.

Intel hiện vẫn đang thảo luận với các đối tác sản xuất smartphone nhưng từ chối tiết lộ tên của các đối tác này. Chúng ta biết rằng hồi đầu năm tại MWC, Intel đã công bố thỏa thuận với Lenovo, Dell và Foxconn, trong khi Asus cũng đã tung ra những điện thoại và tablet giá rẻ dùng vi xử lý Intel.

Khởi đầu của SoFIA

Ý tưởng của SoFIA bắt nguồn từ Intel nhưng đội nhân viên cũ của Infineon tại Singapore đã triển khai thực hiện.

"Chúng tôi đã có một trại huấn luyện ảo trong vòng gần ba tuần. Hàng ngày kéo dài cho tới đêm, với tôi chủ yếu là kéo dài tới nửa đêm", Loh Thiam Wah, trưởng nhóm kỹ thuật nền tảng tại bộ phận nghiên cứu và phát triển không dây của Intel.

"Khi dẫn đầu nhóm này, tôi phải chắc chắn rằng mình có một phần đóng góp. Chúng tôi có những đồng nghiệp trên toàn thế giới, từ Bờ đông và Bờ tây của nước Mỹ, cũng như ở Đức".

intel-3.jpg

Ý tưởng cuối cùng của SoFIA được củng cố từ sự hối hả và nhộn nhịp của Singapore, tại một khu resort nhỏ trên bãi biển. Loh cho biết đây là vị trí "không bị làm phiền" cho đội của anh chốt những phương án thiết kế cuối cùng.

Kết quả cuối cùng là nền tảng của SoC mới, và một kế hoạch tấn công thị trường di động mới cho Intel.

Tại sao lại là SoFIA

"Như bạn đã biết, mảng thiết bị giá rẻ đang đóng góp rất nhiều vào sự phát triển của thị trường di động. Chiếc điện thoại đầu tiền mà người dùng thực sự mua hiện tại là smartphone. Trong phân khúc này, một giải pháp tích hợp là những gì mà thị trường đang tìm kiếm", Loh nói.

Tích hợp là chìa khóa để giảm đáng kể chi phí của SoFIA, Intel chia sẻ. SoFIA tích hợp modem 3G và bộ vi xử lý, mặc dù các kết nối không dây khác như WiFi và Bluetooth sẽ nằm trên các con chip khác. Điều này có nghĩa là các nhà sản xuất điện thoại có thể chọn tính năng nào mà họ muốn tích hợp hoặc loại bỏ để phù hợp với ngân sách của họ.

intel-4.png

Có thể tích hợp mọi thứ vào một con chip duy nhất, nhưng một trong những lý do khiến điều này không được thực hiện là thời gian không cho phép. "Công nghệ RF thực sự cần một khoảng thời gian dài hơn để tích hợp. Nếu bạn cố gắng tích hợp tất cả mọi thứ, thời gian tung ra thị trường của bạn sẽ bị thử thách", Loh nói.

Thay vì tạo ra các "smartphone siêu cấp", mà Loh gọi là "cuộc thi sắc đẹp", nơi mà điện thoại mạnh nhất sẽ chiến thắng. Triết lý của Intel là SoFIA sẽ "đủ tốt để đáp ứng các trải nghiệm người dùng".

Ý nghĩa của SoFIA với Intel

Điều thú vị là SoFIA sẽ không được sản xuất tại các xưởng sản xuất của Intel. Thay vào đó, Intel sẽ thuê hãng bán dẫn Đài Loan TSMC sản xuất các tấm bo mạch ban đầu để "giảm thời gian tung ra thị trường". Intel sẽ tự sản xuất SoFIA tại các nhà máy của công ty trong tương lai.

Hơn nữa, sang năm tới SoFIA có lẽ sẽ sử dụng thiết kế 14nm giúp nó vượt trội hơn các đối thủ cạnh tranh, đặc biệt là về mặt giảm mức tiêu thụ điện năng. Có những tin đồn cho rằng Qualcomm cũng có kế hoạch ra mắt SoC dựa trên thiết kế 14nm vào năm 2015.

Trong thời gian tới, Qualcomm sẽ cho ra mắt chip 20nm, nhưng những con chip này sẽ dành cho những thiết bị cao cấp hơn so với phân khúc mà SoFIA nhắm tới.

Intel sẽ còn nhiều việc phải làm để có thể bắt kịp các đối thủ cạnh tranh. Hãng này vẫn đang bị các đối thủ bỏ xa, theo số liệu của IDC, chưa tới 1% smartphone bán ra trong QI/2014 sử dụng SoC của Intel. SoFIA khi ra mắt cũng không thể ngay lập tức thay đổi cuộc chơi.

intel-5.jpg

"Nó (SoFIA) thậm chí không giúp cho Intel có được lợi thế, nó chỉ giữ hãng này ở vị trí dẫn đầu trong cuộc chơi", nhà phân tích Bryan Ma của IDC cho biết. "Họ vẫn cần thời gian để tích hợp 4G vào SoFIA, và trong khi đó, hầu như toàn bộ các smartphone được xuất xưởng vẫn sẽ sử dụng SoC của các đối thủ cạnh tranh như Qualcomm và MediaTek".

"Theo quan điểm của tôi, SoFIA là một động thái cần thiết của Intel, và tôi càn thấy cách suy nghĩ của Intel đang được làm mới: linh hoạt hơn, không đỏi hỏi tất cả mọi thứ đều được hoàn thành bởi công nghệ của Intel", Ma nói thêm.

Tương lai của Intel ở châu Á

Intel không chỉ trông chờ vào các ý tưởng mới từ phòng thí nghiệm ở Singapore. Theo một phát ngôn viên của Intel, nhà máy của hãng ở Penang (Malaysia) là nơi sản xuất ra rất nhiều nguyên mẫu smartphone và tablet tham chiếu cho hãng.

Dường như Intel đang đặt cược vào SoFIA và quan tâm nhiều hơn tới thị trường châu Á. Intel sẽ không chỉ là gã khổng lồ trong công ngành công nghiệp bán dẫn máy tính mà trong tương lai hãng này sẽ là đối thủ nặng ký trong ngành công nghiệp điện thoại di động.